Retorno a la Luna: EE. UU. emprende su viaje espacial tras 50 años

Retorno a la Luna: EE. UU. emprende su viaje espacial tras 50 años

01/08/2024 Desactivado Por Florencia Maggio

Este lunes, un hito espacial resonó en el cielo al lanzarse la primera sonda lunar estadounidense en más de medio siglo, desencadenando una emocionante carrera entre empresas privadas por llevar experimentos y otros elementos hacia nuestro satélite natural.

El aterrizador de Astrobotic Technology se unió a un nuevo cohete de United Launch Alliance, el Vulcan. Con un majestuoso trayecto a través del cielo nocturno de Florida, el Vulcan trazó una ruta indirecta hacia la Luna, con la esperanza de lograr un aterrizaje el 23 de febrero.

«¡La misión hacia la Luna está en marcha!», exclamó John Thornton, CEO de Astrobotic.

La compañía con sede en Pittsburgh busca ser pionera en los aterrizajes privados exitosos en la Luna, algo logrado solo por cuatro países. Sin embargo, una empresa en Houston también está lista para lanzar su propio modulo de aterrizaje, posiblemente logrando el aterrizaje lunar antes, tomando una ruta más directa.

Ambas compañías recibieron millones de la NASA para construir y operar sus propios aterrizadores lunares. La agencia espacial tiene la intención de que estas naves, de propiedad privada, realicen exploraciones previas a la llegada de astronautas, transporten tecnología y experimentos científicos de la NASA, así como otros objetos para clientes diversos. El contrato de Astrobotic para el aterrizador Peregrine ascendió a $108 millones.

La última misión de aterrizaje lunar de EE. UU. se remonta a diciembre de 1972, cuando los astronautas Gene Cernan y Harrison Schmitt del Apolo 17 se convirtieron en los undécimo y duodécimo hombres en caminar sobre la Luna, marcando un hito que aún es el cenit de la NASA.

El ambicioso programa Artemis de la agencia espacial, inspirado en la mitología griega y nombrado en honor a la hermana gemela de Apolo, planea el regreso de los astronautas a la superficie lunar en los próximos años. La primera etapa será un recorrido lunar con cuatro astronautas, posiblemente antes de fin de año.

El evento del lunes fue especialmente relevante debido al largo y demorado vuelo de prueba inicial del cohete Vulcan desde la Estación de la Fuerza Espacial de Cabo Cañaveral. El cohete de 202 pies (61 metros) es una versión mejorada del exitoso Atlas V de ULA, que está siendo retirado junto con el Delta IV de la compañía. Los dos motores principales del Vulcan fueron proporcionados por Blue Origin, la empresa de cohetes de Jeff Bezos.

ULA declaró éxito una vez que el aterrizador se separó de la etapa superior del cohete, casi una hora después del lanzamiento. «¡Viva!», exclamó el CEO Tory Bruno. «Estoy emocionadísimo, no puedo describirlo».

En las décadas de 1960 y 1970, la Unión Soviética y EE. UU. celebraron varios aterrizajes exitosos en la Luna antes de detener sus misiones. China se unió al club en 2013 y la India en 2023. Sin embargo, el año pasado también presenciamos aterrizajes fallidos de Rusia y una empresa japonesa privada en la Luna. Además, una organización israelí sin fines de lucro sufrió un accidente en 2019.

El próximo mes, SpaceX facilitará el lanzamiento de un aterrizador de Intuitive Machines. La ruta más directa del aterrizador Nova-C podría llevar a que ambas naves intenten aterrizar con días o incluso horas de diferencia.

El descenso a la superficie lunar, que dura una hora y es el mayor desafío, será «emocionante, de uñas, aterrador, todo a la vez», expresó Thornton.

Además de llevar experimentos para la NASA, Astrobotic ha ideado su propio negocio de carga, llenando el aterrizador Peregrine de 6 pies (1,9 metros) con desde un trozo de roca del Monte Everest y autos de juguete de México que serán lanzados a la superficie lunar y recorrerán el terreno, hasta las cenizas y ADN de fallecidos entusiastas del espacio, incluyendo al creador de «Star Trek», Gene Roddenberry, y al escritor de ciencia ficción Arthur C. Clarke.

Recientemente, la Nación Navajo intentó retrasar el lanzamiento debido a los restos humanos, argumentando que sería una «profanación profunda» de un cuerpo celeste venerado por los nativos americanos. Thornton dijo que las objeciones de diciembre llegaron demasiado tarde, pero prometió intentar encontrar «un buen camino a seguir» con la Nación Navajo para futuras misiones.

Una de las compañías de vuelos espaciales conmemorativos que compró espacio en el aterrizador, Celestis, dijo en un comunicado que ninguna cultura o religión posee la Luna y no debería poder vetar una misión. Más restos se encuentran en la etapa superior del cohete, que fue impulsado hacia una órbita perpetua alrededor del sol alcanzando incluso Marte.

Las tarifas de carga para el Peregrine oscilaron entre unos pocos cientos de dólares y $1.2 millones por kilogramo (2.2 libras), no lo suficiente para que Astrobotic llegue al punto de equilibrio. Pero para este primer vuelo, eso no es lo importante, según Thornton.

«Los sueños y esperanzas de mucha gente están en juego», concluyó.

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